2014 年 5 月 16 日

【米研究】人間は1兆もの匂いを嗅ぎわけることができる?

Filed under: 研究 — vinovinovino.com @ 3:28 PM
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English: Triangle Odor Bag Method (1) Polski: Triangle Odor Bag Method (1) (Photo credit: Wikipedia)

バラ、フレッシュコーヒー、炭火。これらは人間の鼻と脳が嗅ぎわけることができる香りのなかのわずか3つだ。最新の研究によると、人間は約1兆もの香りをかぎわけることができるのだという。これまで人間は約1万種類もの香りを感じることができると言われてきたが、これについては正確なテストが行われたわけではなかった。

ニューヨークロックフェラー大学の神経生物学者Leslie Vosshall教授は、「これまで人間は香りを特定することが不得手だと言われてきました。ですから今回の発見は人類を心強くさせるものに違いありません。」

人間はにおい分子を含む空気を吸い込むと、その分子が鼻の中で受容体と結合し、脳にその情報を伝達することで香りを感じる。多くの香りは様々な分子で構成されている。例えばチョコレートのかすかな香りも、何百というにおい分子によって作られている。人が香り(また香りの記憶)に含まれる複雑な情報をどのようにして処理しているのかを把握することは、人の脳がどのように機能するかを知る手掛かりにもなる。

Vosshall教授の研究チームは、1920年代に行われた大まかな計算に基づき、人間が1万種の香りを嗅ぎわけることができるとしたこの数に大きな疑問を抱いていた。このため同教授とその研究チームは明確にそれをテストすることを決定。チームは様々な香りを生み出す128のにおい分子を用い、それを10、20、30種類ずつにブレンドした。その後20歳から48歳までのボランティアを募り、彼らにその匂いを嗅いでもらった。「今回のボランティアはワインのテイスターでもなければ香水のプロなどでもない、一般の方々です。」とVosshall教授は話す。

それぞれのボランティアは1回につき3つの小瓶を渡される。うち2つは全く同じもの、1つは少しずつ異なるものが入っており、その異なる1つを選んでもらう形だ。この結果、中に入っている分子が50%以上異なるものであった場合、人はその匂いが異なっていることを判別することができた。研究チームはこの数値を分析し、128種のにおい分子から普通の人が識別することができる香りの結合が何種類になるかの推定値を出したところ、その数は約1兆種類に達した。

しかしレポートによると、この反応には個人差があるとしている。研究チームは最もうまくいかなかった人で、8000万の異なる香りを嗅ぎわけることができると計算。そして一番香りに敏感だった人の場合であれば、約1兆もの香りを嗅ぎわけることができるとしている。

しかし、シカゴのノースウェスタン大学医学部の神経科医、Jay Gottfried准教授は「1兆もの香りを区別する能力があるとしても、それが本当に人間が1兆もの香りを特定できるということにはならない。またこのブレンドの香りを元に、たとえ人間が多くの香りを区別できるのだとしても、この世に判別する必要のある1兆もの香りが本当に存在するのかどうかもわからない。」と話す。

しかしGottfried教授は、今回の研究は、鼻や脳でどんなに複雑な香りを感じることができるのかということに興味深い問題を提議していると付け加える。「一般に、どれほどの匂いの結合物が感知され、処理されるのかということについては関心が高まっている。」

Vosshall教授とその研究チームは、いくつかの匂いの組み合わせが、分子レベルが非常に異なっているにもかかわらず、区別しにくいという点などについて、引き続き研究をすすめている。

ワイン収集コンサルタントで、クリスティーズの前アジア・アメリカワイン部門担当を務めていたCharles Curtisさんは今回の発見に関心を抱いている。しかし彼は、私たちの嗅覚がこれまで思われていたより優れているのだとしても、ワインのなかにある香りを感じるには、訓練することで完璧になるのだと話す。「ワイン愛好家にとってのチャレンジとはは、注意深く匂いを嗅ぐこと-実際に自分がワインを分析していると考えることなのです。分析、判断するために訓練した嗅覚と元々の能力を組み合わせること、それが本当に興味深いことなのです。」

Source: Science, Wine Spectator

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